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DEMOCRACY: After all, we are what we do to change who we are.  

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Eugenio Merino         España
Avelino Sala               España
Alejandro Thornton   Argentina
Hugo Vidal                 Argentina
Cristina Castagna     Bogotá
Iván Hurtado             Medellín
Pablo Uribe               Montevideo
Miguel Aguirre          Lima
Andre Penteado       Brasil
Romy Pocztaruk       Brasil
Fernando Poyón       Guatemala

As I write these lines, the Guatemalan congress is on fire due to the disturbances produced after the citizen demonstration protesting the budget approved by the government. Some accounts in which the increase in spending on deputies stand out, while the disbursement for social goods such as education, health or social protection is reduced. Another drop filling another glass full for too long. An overflow that runs in the inertia of popular protests that have occurred throughout the continent. Bolivia, Ecuador, Nicaragua, Puerto Rico, the Dominican Republic or Colombia, among other countries, have experienced uprisings in recent times. A few days ago, it was in Peru where citizens took to the streets in protest against the movements of their leaders and opening the debate on the reform of the constitution. A debate that had been resounding in the streets and squares of Chile for more than a year, a model country for years of the most dazzling neoliberalism, and now an example of the people empowered against false gloss and which reached its climax a few days ago with the referendum on the constituent process that opens to leave behind the text in force since Pinochet's time. In an increasingly fluid world, the solidity of the road that supported everything is cracking, and the liquid spills out spreading various and complex problems that distill an intense process of structural changes.

2020 will be remembered for the global pandemic of COVID-19, which plunged us into fear of the virus, the fragility of the body in the face of the disease, and measures of social distance. A crisis that emerged at a precise moment in which the succession of social outbreaks worldwide were taking place. From Latin America to Asia, through Europe and Africa, citizen concentrations alternated in places as diverse as Chile, Ecuador, Algeria, Catalonia, France, Georgia, Guinea, Hong Kong, Iraq, Iran, Lebanon, the United Kingdom and France. Protests with disparate roots, totally different contexts, but with some common features that the virus crisis has only accentuated in many aspects. The social mechanism articulated through the structure of the modern nation-state and extended through colonial processes has long creaked. Nationalisms of different kinds, reactionary movements and the rise of the extreme right remind us of past times that many believed were overcome. The promise of the protective state collapses, the common project fails, and democracy is questioned even in the country that wanted to appropriate it, where Trumpism refuses to recognize results and destroys all logic of dialogue.

In theory, democracy is a form of social organization that attributes power to all citizens. But, to what extent is that configuration deformed in a scenario in which only some fit that profile? The drama of the Mediterranean. The fence in the desert. The madness of the walls that separate. What is the meaning of this composition in territories such as those of Latin America - or Abya Yala as it was known before the arrival of the Europeans - where states were formed as one of the tools of the bloody colonial processes? It is the Creole elites’ descendants of those colonizers who have held power since then in territories where their original inhabitants have been discriminated against as citizens for centuries.

Statues of colonizers that crumble fueled by the people, finally words and actions that challenge, on both sides of the Atlantic, the official history written with the blood of the defeated. The awareness of the bond of iron and fire between those colonial processes of 500 years ago with the forms of governance that govern us, the economic structures that administer us, the exploitation of some territories in favor of others, or racism and machismo riveted in our societies. Monuments that sway, cracking an idea of democracy overcome by the narrowness of the structures of colonial power. Peoples that overflow leaky borders, nations that do not correspond to the imposed states, flags that do not represent the complexity of the territories.

“In these lands, the head of the god Eleggúa carries death on the back of his neck and life on his face. Every promise is a threat; each loss, an encounter. Courage is born from fears; and of the doubts, the certainties. Dreams announce another possible reality and delusions, another reason. At the end of the day, we are what we do to change who we are. Identity is not a museum piece, still in the window, but the always amazing synthesis of our daily contradictions wrote Eduardo Galeano in The Book of Hugs. And those words accompany us when it comes to weaving a series of artistic proposals that want to challenge this precise moment in which other ways of being us are urgent, as well as images, symbols and forms that accompany our contradictions. Alternative uses of flag (2016) by Fernando Poyón makes visible that nationalist tension that has devastated the continent for centuries, challenging the cultural, geopolitical and economic limits of belonging to the nation-states, and claiming that color of each land. Who fits within those limits, and why are indigenous peoples and racialized populations the ones that are often left out? In the series coronas (2015) Iván Hurtado has several flags with the laurel wreath embroidered by hand by mothers’ heads of families who are disappearing, questioning this element as the main symbol that demarcates a territory. QUE MI PATRIA Vuelva a ser (2020) is a textile work by the Peruvian Miguel Aguirre, woven in sheep's wool. As a poster of futuristic or constructivist inspiration, Aguirre collects the testimonies of Venezuelans who emigrated to Lima as a result of the socio-political situation in their country.
Cecilia Barreto points with her paintings to the flow of economic information in the contemporary world. In the world of globalized capital, what are the strategies and alliances between governments of different nations that affect those exclusive identities? In the series Typographic Impressions, the Argentine Hugo Vidal also affects the circulation of economic value, in this case through paper money. Intervening on the banknotes with messages reminiscent of the famous Cildo Meireles series, Vidal alludes to how in countries like Argentina the value stated on a banknote is no longer such due to inflation, devaluation or international trade disputes that alter regional economies. And that is when the statement is denounced, and paper money can be a means to circulate another message.

Democracy, by Avelino Sala is a piece made with sound-absorbing material, insulating material, which raises the idea of the difficulty of raising one's voice because democracy itself absorbs and silences it. The perversion of a term that we should rethink, understand anew, and perhaps redo. As an ax (2020), by the same artist, proposes the formalization of power through an inherently "violent" object such as an ax, which is covered with an American flag as a symbolic element and which, open to multiple readings, could allude to this precise moment of democratic defiance. Phoeticas (2019) by Alejandro Thornton is a series of works that seeks to generate images for a revolution that no longer seeks to seize a center, but does not want to settle on the margins, but rather to blur into the difference between the two. Symbols for a people that no longer seeks to govern or be governed, but to become and remain ungovernable. Rights shredded (2020) is a work by Eugenio Merino in which he fills in a frame with the shredded remains of the Chilean constitution, and which directly alludes to the current process, to the possibility of a construction of a different future. Guaca (2016) by Cristina Castagna is a delicate drawing on paper of a fragment of vegetation on the territory, alluding to this possible sacred site, it leaves room to be able to imagine a diverse us.

When the idea of democracy based on the modern nation state no longer works, we need an “us” that overflows the colonial borders drawn with blood and steel, that comprises a diverse common space beyond the privileges of class, race or gender, that challenges the extractivist logic of capital, and be able to understand that humans are not the center of anything, but part of a whole with which we must build that future made of collective contradictions.

Juan Canela
Independent and critical curator
Artistic Director of ZONAMACO in Mexico City
Associate Curator of the Center for Artistic Residences of Matadero Madrid
Co-founder of BAR project in Barcelona

Al fin y al cabo, somos lo que hacemos para cambiar lo que somos.

Mientras escribo estas líneas, el congreso de Guatemala arde debido a los disturbios producidos tras la manifestación ciudadana que protesta por el presupuesto aprobado por el gobierno. Unas cuentas en las que destacan el aumento del gasto en los diputados, mientras se reduce el desembolso para bienes sociales como educación, salud o protección social. Otra gota colmando otro vaso lleno desde hace demasiado tiempo. Un desborde que discurre en la inercia de protestas populares acontecidas en todo el continente. Bolivia, Ecuador, Nicaragua, Puerto Rico, República Dominicana o Colombia, entre otros países, han vivido levantamientos en los últimos tiempos. Hace unos días fue en Perú donde los ciudadanos salían a la calle en protesta por los movimientos de sus dirigentes, y abriendo el debate sobre la reforma de la constitución. Un debate que llevaba más de un año retumbando en las calles y plazas de Chile, país modelo durante años del neoliberalismo más deslumbrante, y ejemplo ahora del pueblo empoderado contra el falso brillo y que llegó a su culmen hace unos días con el referéndum sobre el proceso constituyente que se abre para dejar atrás el texto vigente desde tiempos de Pinochet. En un mundo cada vez más fluido, la solidez del firme que sostenía todo se resquebraja, y el líquido se desparrama esparciendo diversas y complejas problemáticas que destilan un intenso proceso de cambios estructurales.

2020 será recordado por la pandemia mundial del COVID-19, que nos sumió en el miedo al virus, la fragilidad del cuerpo frente a la enfermedad, y las medidas de distancia social. Una crisis que brotó en un momento preciso en el que la sucesión de estallidos sociales a nivel mundial se venían dando. Desde Latinoamérica a Asia, pasando por Europa y África, las concentraciones ciudadanas se alternaban en lugares tan dispares como Chile, Ecuador, Argelia, Cataluña, Francia, Georgia, Guinea, Hong-Kong, Irak, Irán Líbano, Reino Unido o Francia. Protestas con raíces dispares, contextos totalmente diversos, pero con algunos rasgos comunes que la crisis del virus no ha hecho más que acentuar en muchos aspectos. El mecanismo social articulado a través de la estructura del estado-nación moderno y extendido a través de los procesos coloniales hace tiempo que chirría. Nacionalismos de distinta índole, movimientos reaccionarios y el auge de la extrema derecha hacen recordar épocas pasadas que muchos creían superadas. La promesa del estado protector se derrumba, el proyecto común fracasa, y la democracia se pone en duda incluso en el país que quiso apropiarse de ella, donde el trumpismo se niega a reconocer resultados y arrasa con toda lógica de diálogo.

En teoría, la democracia es una forma de organización social que atribuye el poder al conjunto de la ciudadanía. Pero, ¿hasta dónde se deforma esa configuración en un escenario en el que solo algunos encajan en ese perfil? El drama del Mediterráneo. La valla en el desierto. La locura de los muros que separan. ¿Qué sentido tiene esa composición en territorios como los latinoamericanos – o de Abya Yala como se conocía antes de la llegada de los europeos -, donde los estados fueron conformados como una de las herramientas de los cruentos procesos coloniales? Son las élites criollas descendientes de aquellos colonizadores los que manejan desde entonces el poder en territorios donde sus habitantes originarios han sido discriminados como ciudadanos durante siglos.

Estatuas de colonizadores que se desmoronan atizadas por el pueblo, al fin palabras y actos que desafían, a ambos lados del Atlántico, la historia oficial escrita con la sangre de los vencidos. La toma de conciencia del vínculo de hierro y fuego entre aquellos procesos coloniales de hace 500 años con las formas de gobernanza que nos rigen, las estructuras económicas que nos administran, la explotación de unos territorios en favor de otros, o el racismo y el machismo remachados en nuestras sociedades. Monumentos que se tambalean, haciendo resquebrajar una idea de democracia superada por las estrecheces de las estructuras del poder colonial. Pueblos que desbordan fronteras agujereadas, naciones que no se corresponden con los estados impuestos, banderas que no representan la complejidad de los territorios.

“En estas tierras, la cabeza del dios Eleggúa lleva la muerte en la nuca y la vida en la cara. Cada promesa es una amenaza; cada pérdida, un encuentro. De los miedos nacen los corajes; y de las dudas, las certezas. Los sueños anuncian otra realidad posible y los delirios, otra razón. Al fin y al cabo, somos lo que hacemos para cambiar lo que somos. La identidad no es una pieza de museo, quietecita en la vitrina, sino la siempre asombrosa síntesis de las contradicciones nuestras de cada día” escribía Eduardo Galeano en El libro de los abrazos. Y aquellas palabras nos acompañan a la hora de hilvanar una serie de propuestas artísticas que quieren interpelar a este momento preciso en el que urgen otras formas de ser nosotros, así como imágenes, símbolos y formas que las acompañen nuestras contradicciones. Usos alternativos de bandera (2016) de Fernando Poyón hace visible esa tensión nacionalista que ha devastado el continente durante siglos, desafiando los límites culturales, geopolíticos y económicos de pertenecer a los estados–nación, y reclamando ese color de cada tierra. ¿Quiénes encajan en esos límites, y por qué pueblos indígenas y poblaciones racializadas son las que suelen quedar fuera? En Serie coronas (2015) Iván Hurtado dispone varias banderas con la corona de laurel bordadas a mano por madres cabezas de familia que van desapareciendo, cuestionando este elemento como símbolo principal que demarca un territorio. QUE MI PATRIA Vuelva a ser (2020) es una obra textil del peruano Miguel Aguirre, tejida en lana de oveja. A modo de cartel de inspiración futurista o constructivista, Aguirre recoge los testimonios de los venezolanos emigrados a Lima como consecuencia de la situación sociopolítica de su país.
Cecilia Barreto apunta con sus pinturas al flujo de información económica en el mundo contemporáneo. En el mundo del capital globalizado, ¿cuáles son las estrategias y alianzas entre gobiernos de distintas naciones que inciden en aquellas identidades excluyentes? En la serie Impresiones tipográficas, el argentino Hugo Vidal incide también en la circulación del valor económico, en este caso a través del papel moneda. Interviniendo los billetes con mensajes que recuerdan a la célebre serie de Cildo Meireles, Vidal alude a cómo en países como Argentina el valor enunciado en un billete deja de ser tal por inflación, devaluación o disputas comerciales internacionales que alteran las economías regionales. Y es entonces cuando el enunciado es denunciado, y el papel moneda puede ser un medio para circular otro mensaje.

Democracy, de Avelino Sala es una pieza realizada con material absorbente del sonido, material aislante, que plantea la idea de la dificultad de alzar la voz porque la propia democracia la absorbe y la silencia. La perversión de un término que deberíamos repensar, comprender de nuevo, y quizás rehacerla. As an axe (2020), del mismo artista, plantea la formalización del poder a través de un objeto intrínsecamente "violento" como un hacha, la cual es recubierta con una bandera estadounidense como elemento simbólico y que, abierta a múltiples lecturas, podría aludir a este momento preciso de desafío democrático. Phoeticas (2019) de Alejandro Thornton es una serie de obras que busca generar imágenes para una revolución que no busca ya apoderarse de un centro, pero que tampoco quiere instalarse en los márgenes, sino difuminarse en la diferencia entre ambos. Símbolos para un pueblo que ya no busca gobernar o ser gobernado, sino volverse y permanecer ingobernable. Derechos triturados (2020) es un trabajo de Eugenio Merino en el cual rellena un marco con los restos triturados de la constitución de Chile, y que alude directamente al proceso actual, a la posibilidad de una construcción de un futuro distinto. Guaca (2016) de Cristina Castagna es un delicado dibujo sobre papel de un fragmento de vegetación sobre el territorio, aludiendo a ese posible emplazamiento sagrado, deja espacio a poder imaginar un nosotros diverso.

Cuando la idea de democracia basada en el estado nación moderno ya no funciona, necesitamos un nosotros que desborde las fronteras coloniales trazadas con sangre y acero, que comprenda un espacio común diverso más allá de los privilegios de clase, raza o género, que desafíe la lógica extractivista del capital, y que sea capaz de comprender que los humanos no somos centro de nada, sino parte de un todo con el cual debemos construir ese por-venir hecho de contradicciones colectivas.

Juan Canela
Curador independiente y crítico
Director Artístico de ZONA MACO, Ciudad de México
Curador Asociado del Centro de Residencias Artísticas de Matadero, Madrid
Cofundador de BAR project , Barcelona


Before the turn of the century, back when I started to collect conceptual-contemporary-art, the works that called my attention the most where those that addressed social issues. At that time my focus was honed on artists living and working in New York, regardless their national origin, race, creed, or gender. It was the beginning of Chelsea and this (then) young-emerging-artists where pouring their social consciousness into their canvases, sculptures, new media (I remember the experimental works on video – how radical that was!). Social issues at the time, pre 911 (environment, bullying, domestic violence, addictions, etc.) where a bit more digestible than today’s social issues, like “unDemocracy”.

While my aesthetics were in line with monochromatic minimalist beautiful peaceful conceptual works of art, I came across and fell in love with the works of Rachel Harrison at Greene Neftali Gallery in Chelsea. Yes, I fell in love with her mixed media, super charged, obsessive, compulsive, rainbow colored, all over the place, kinda Franz West ugly works of art. Somehow these works of art disrupted my then-young collection. And that brings me to Democracy …

Somewhere on the web, I found this definition of Democracy “A democracy means rule by the people … where the people can take part in the decisions that affect the way their community is run.” And that is exactly where artists come into play. Art is a wonderful media to convey ideas and ideologies, it is a “safe place” to do so, somehow we all know artists can get away with almost anything as long as it is labeled art. In the case of Rachel Harrison, her works were an insult to the collectors, it addressed obsessive consumerism, she was challenging us (collectors) to buy all her trash and found objects she had labeled as art. And that is exactly what this exhibit “Democracy” by ArtFocus is all about, it is challenging us to be uncomfortable with politics, the issue of fairness in government, the radical ideologies that are prevailing amidst the global pandemic.

As an exercise by a pandemic-epoch collector, now that we have entered this “OVR” era (online viewing room), is to first quickly scan images of the exhibit, to see what sticks. Once an image sticks, I try to make some sense out of it, inventing my own narrative of the intended meaning of the work. The works of Avelino Sala are an ideal example of this challenge, taking for example the work titled “USA as an AXE” makes me quiver as I looked at the image during my “scanning session” as I was trying to digest its multiprong meaning. As an American-Spanish-Salvadoran citizen this work literally kills me. My first reading of the image was a glamourized ax, conceptual, contemporary, on point work of art. I felt the artist was criticizing the USA for being a world leader who is now literally chopping away the world (albeit with a shiny gold blade) because of the lack in leadership in both, democracy and the pandemic. I felt a bit of that ax chopping me away, as I sit in my Miami “golden beach” setting, reminiscing of my beautiful Madrid and Lake Coatepeque (El Salvador) that seem so far away and afflicted by the US elections and the pandemic. Maybe guilty in a way, that I am an American citizen while at the same time I hold and cherish my other two passports and see how the USA is impacting my other two loves. While simultaneously feeling my Spanish and Salvadoran pain.

On a closer reading, after reading about the artist and the artist’s statement for this particular work of art, I was relieved to see the artist was a bit more kind that I was. And more on point with the global political issues at hand. To paraphrase him, “an AXE … a tool for felling, cutting, dismembering, separating. A persistent reality that we continue to observe despite the ‘evolution’ of our democracies.” This sentence summarizes the world chaos, the pain we are all feeling, the places and people we are all longing for, a desperate cry to what it is, and most likely what we will face in the years to come. A crude and rude awakening to our reality. Harsh yet a beautiful piece of art.

Mario Cader December 2020


Antes del cambio de siglo, cuando empecé a coleccionar arte conceptual-contemporáneo, las obras que más me llamaban la atención eran las que trataban temas sociales. En ese momento mi atención se centró en los artistas que vivían y trabajaban en Nueva York, independientemente de su origen nacional, raza, credo o género. Fue el comienzo de Chelsea y de estos (entonces) jóvenes artistas emergentes donde vertían su conciencia social en sus lienzos, esculturas, nuevos medios (recuerdo los trabajos experimentales en video - ¡qué radical fue eso!). Los temas sociales de la época, antes del 911 (medio ambiente, intimidación, violencia doméstica, adicciones, etc.) eran un poco más digeribles que los temas sociales de hoy en día, como la "antidemocracia".
Mientras que mi estética estaba en línea con las hermosas y pacíficas obras de arte conceptual monocromático minimalista, me encontré y me enamoré de las obras de Rachel Harrison en la Galería Greene Neftali en Chelsea. Sí, me enamoré de sus obras de medios mixtos, súper cargadas, obsesivas, compulsivas, de colores del arco iris, por todas partes, como las obras de arte feas de Franz West. De alguna manera estas obras de arte interrumpieron mi entonces joven colección. Y eso me lleva a la Democracia ...
En algún lugar de la web, encontré esta definición de Democracia "Una democracia significa el gobierno del pueblo... donde el pueblo puede participar en las decisiones que afectan a la forma en que su comunidad es administrada". Y ahí es exactamente donde los artistas entran en juego. El arte es un medio maravilloso para transmitir ideas e ideologías, es un "lugar seguro" para hacerlo, de alguna manera todos sabemos que los artistas pueden conseguir casi cualquier cosa siempre y cuando sea etiquetado como arte. En el caso de Rachel Harrison, sus obras eran un insulto a los coleccionistas, se dirigía al consumismo obsesivo, nos desafiaba (a los coleccionistas) a comprar toda su basura y los objetos encontrados que había etiquetado como arte. Y eso es exactamente de lo que trata esta exposición "Democracia" de ArtFocus, nos reta a estar incómodos con la política, el tema de la justicia en el gobierno, las ideologías radicales que prevalecen en medio de la pandemia mundial.
Como ejercicio de un coleccionista de epopeyas pandémicas, ahora que hemos entrado en esta era "OVR" (sala de visualización en línea), primero se escanea rápidamente las imágenes de la exposición, para ver qué se pega. Una vez que una imagen se fija, trato de darle algún sentido, inventando mi propia narrativa del significado que se pretende dar a la obra. Las obras de Avelino Sala son un ejemplo ideal de este desafío, tomando por ejemplo la obra titulada "USA as an AXE" me hace temblar al mirar la imagen durante mi "sesión de escaneo" mientras trataba de digerir su significado múltiple. Como ciudadano estadounidense-español-salvadoreño este trabajo literalmente me mata. Mi primera lectura de la imagen fue un hacha glamorosa, conceptual, contemporánea, sobre una obra de arte puntual. Sentí que el artista estaba criticando a los EE.UU. por ser un líder mundial que ahora literalmente está cortando el mundo (aunque con una brillante hoja de oro) debido a la falta de liderazgo en ambos, la democracia y la pandemia. Sentí que un poco de esa hacha que me cortaba, mientras me sentaba en mi escenario de la "playa dorada" de Miami, recordando mi hermoso Madrid y el lago Coatepeque (El Salvador) que parecen tan lejanos y afligidos por las elecciones de EE.UU. y la pandemia. Tal vez culpable en cierto modo, de ser un ciudadano americano mientras que al mismo tiempo sostengo y aprecio mis otros dos pasaportes y veo cómo los EE.UU. está impactando mis otros dos amores. Mientras que simultáneamente siento mi dolor español y salvadoreño.
En una lectura más cercana, después de leer sobre el artista y la declaración del artista para esta obra de arte en particular, me sentí aliviado al ver que el artista era un poco más amable que yo. Y más en el punto con los temas políticos globales en cuestión. Parafraseándolo, "un Hacha... una herramienta para talar, cortar, desmembrar, separar. Una realidad persistente que seguimos observando a pesar de la 'evolución' de nuestras democracias". Esta frase resume el caos mundial, el dolor que todos estamos sintiendo, los lugares y la gente que todos anhelamos, un grito desesperado a lo que es, y muy probablemente lo que enfrentaremos en los años venideros. Un crudo y grosero despertar a nuestra realidad. Duro pero una hermosa pieza de arte.

Mario Cader Diciembre 2020

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